Novib / PEN Awards voor vervolgde schrijvers

december 2005 -
foto
Sihem Bensedrine met de Novib / PEN Award (Foto: Novib)

De Tunesische journaliste Sihem Bensedrine ontving op 19 november tijdens het Crossing Border Festival in Den Haag een van de vijf Novib / PEN Awards uit handen van ex-televisiemaker en weblogger Wim de Bie. De onderscheiding is een initiatief van ontwikkelingsorganisatie Novib in samenwerking met het Emergency Fund van de internationale schrijversorganisatie PEN, dat financiële steun geeft aan schrijvers in nood. Sihem Bensedrine kreeg de onderscheiding voor haar strijd voor de vrijheid van meningsuiting in haar geboorteland. Collega-journaliste en landgenote Neziha Rejiba, Sarah Mkhonza uit Swaziland, Claudia Anthony uit Sierra Leone en Duong Thu Huong uit Vietnam kregen de andere Novib / PEN Awards toegekend. Zij konden de prijs niet persoonlijk in ontvangst nemen.

Sihem Bensedrine en Neziha Rejiba zijn beiden redactrice van het on-line actualiteitenmagazine Kalima dat in Tunesië door de autoriteiten wordt geblokkeerd, omdat ze het lasterlijk en leugenachtig vinden. Romanschrijfster en columniste Sarah Mkhonza moest Swaziland ontvluchten omdat ze openlijk schreef over de schending van de mensenrechten in haar land. Eenzelfde lot trof Claudia Anthony uit Sierra Leone. Haar kritische artikelen in de krant For Di People waren de regering een doorn in het oog. Eind jaren negentig nam Anthony noodgedwongen de wijk naar Duitsland.

De romans van Duong Thu Huong zijn niet expliciet politiek, maar gaven de regering voldoende aanleiding tot vervolging en gevangenneming. Hoe anders dat in Nederland ligt maakte cabaretier Paul Haenen duidelijk in zijn inleiding op de prijsuitreiking. Terwijl het in veel landen gevaarlijk of verboden is een eigen mening te uiten, voelen mensen zich in Nederland zich daartoe haast verplicht. "Ik word onderhand meningenmoe," zei Haenen. Sihem Bensedrine ziet de prijs als een belangrijke steun in de rug: "We zijn er allen van overtuigd dat woorden machtiger zijn dan wapens en dat ondanks alle moeilijkheden die we nu moeten doorstaan er betere tijden zullen komen. De Novib / PEN Award onderstreept dat."