Victor Ekpuk resident bij Stichting Thami Mnyele

februari 2008 -

De kunstenaar Victor Ekpuk (Nigeria, 1964) vraagt zich af: Waarom kan de kerstman wel zelf zijn cadeaus dragen en heeft Sinterklaas er Zwarte Pieten voor nodig? Riekt dat niet naar 'dankbare slaven'? Slavernij en kolonialisme hebben lang 'gemarineerd' in Ekpuks hoofd. Artistiek spreekt hij zich er pas sinds kort over uit.

dis Amsterdam life © Victor Ekpuk

Slave Narratives is een nieuwe serie tekeningen op groot formaat die hij in de studio van de Thami Mnyele Stichting in Amsterdam maakt. Geabstraheerde vormen van schepen domineren het beeldvlak. Eén schip wordt bevolkt door oneindig veel, ook abstracte, menselijke lichamen. Elders drijven ze in de zee eromheen. Veel van zijn tekeningen, net als deze, laten zich lezen in twee lagen. Er is een dominante voorstelling in kleurpastel of aquarel met daaroverheen een labyrint van miniatuurtekeningetjes in potlood. Dat is het handschrift van Ekpuk, ontleend aan nsibidi - een oud schrift uit het zuidoosten van Nigeria- of hiëroglyfen en hedendaagse, lokale tekens, zoals een parapluutje of een autootje, in dis Amsterdam life. Het zijn verrassende zoekplaatjes waar je blik zich in kan verliezen; een eigentijdse horror vacui.

Ook de 'snapshots' van momenten die Ekpuk op straat in Amsterdam meemaakt, spreken voor zich. In de eenvoudige lijntekening Kiss And Tell kussen twee vrouwen elkaar, voor hem een leuke ervaring en een lichte cultuurshock in één. Behalve aan sociaal-maatschappelijke commentaren geeft Ekpuk zich over aan schoonheid, van de vrouw bijvoorbeeld. Uyai Ban 2 (Mooie Vrouw 2) is een vrouwenfiguurtje dat ergens anders als miniatuur voorkomt, maar nu opgeblazen: haar elegante kapsel en verleidelijke wimpers balanceren op een ijl lichaam, weliswaar gestut door een stevige voet.

Wat gaat hij doen nu zijn werkperiode in Amsterdam ten einde loopt? Eerst een maand naar Nigeria, zegt hij, waar hij een lezing zal geven bij het pas geopende Centre for Contemporary Art in de hoofdstad Lagos. En dan terug naar Nederland, waar hij sinds drie jaar woont en werkt, afgewisseld met de Verenigde Staten, waar hij binnenkort een tentoonstelling heeft in de Wertz Contemporary Gallery in Atlanta.