Schrijver en humorist Nury Vittachi moest als baby met zijn familie zijn vaderland Ceylon (nu Sri Lanka) ontvluchten vanwege de etnische strijd tussen Tamils en Singalezen. Hij groeide op in Singapore, Kuala Lumpur en Londen en woont nu al jaren in Hongkong. Die omzwervingen hebben van hem een bruggenbouwer gemaakt tussen oost en west.

Nury Vittachi: Literaire prijzen veranderen levens

oktober 2008 -

In 1958 verstoorden twee gebeurtenissen de vrede op een eiland in de zon: ik werd geboren en er brak een burgeroorlog uit. Hielden zij verband met elkaar? Mijn moeder blijft volhouden van niet, maar ik was een heel luidruchtige en onaangename baby.

Maar weet je wat zo vreemd was aan die oorlog? Hij was geheim. 

De autoriteiten hadden een nieuwsstop afgekondigd. Mensen verdwenen – maar de wereld wist van niets.

Mijn vader was buiten zichzelf en schreef er een boek over. Het manuscript werd naar Londen gesmokkeld en gedrukt door een grote uitgeverij.

Mijn moeder beet hem verwijtend toe: "Heb je een boek geschreven, of onze doodvonnissen?".

Het zag er somber uit. Ons gezin werd het directe mikpunt van het geweld.
Maar op een dag veranderde alles. Het boek won een internationale literaire prijs. Mijn vader maakte naam. In een donkere nacht ontvluchtten wij het eiland en vonden we een veilig toevluchtsoord overzee.

Literaire prijzen veranderen levens.

Boeken mogen dan kleine, goedkope wegwerpartikelen zijn, hun inhoud wordt gewoonlijk geschreven door mensen die daar veel tijd, energie en chi (of levenskracht) in hebben gestoken om iets te scheppen wat je leven kan veranderen.
En als dat boek een grote prijs wint, krijgen zowel het boek als de schrijver erkenning - door de bijbehorende festiviteiten worden duizenden lezers verleid om te delen in een ervaring die hen zal veranderen.

West-Australië lanceerde dit jaar een van de waardevolste en innovatiefste literaire prijzen. De Western Australian Premier’s Australia-Asia Literary Award is in veel opzichten revolutionair. Hij bekroont fictie die zich afspeelt in Austraal-Azië en Azië – niet enkel de snelst groeiende regio van de wereld, maar ook de grootste in termen van bevolking en de meest dynamische in termen van culturele evolutie.
En hoewel de meeste boeken die worden ingezonden voor de prijs in de traditionele gedrukte vorm zullen zijn, staat de prijs ook open voor avant-garde elektronische fictie. En dan natuurlijk de hoogte van de prijs. Een nettobedrag van 110.000 Australische dollar betekent dat dit een van de grootste literaire prijzen ter wereld is.

Maar het is een slimme investering. Tot nu toe komt de overgrote meerderheid van de populaire fictie uit het westen, terwijl de meeste consumenten in het oosten wonen. Het is onvermijdelijk dat het culture brandpunt van de wereld verschuift van west naar oost – en deze prijs plaatst de creatieve talenten uit West–Australië in het hart van deze revolutie.

We zijn dus allemaal winnaars. En de winnaar van deze belangrijke prijs zal het zeker beamen: literaire prijzen veranderen levens.